Un mystère de l'encre des papyrus égyptiens résolu grâce au Synchrotron de Grenoble

Un mys­tère de l’encre des papy­rus égyp­tiens résolu grâce au Synchrotron de Grenoble

Un mys­tère de l’encre des papy­rus égyp­tiens résolu grâce au Synchrotron de Grenoble

FIL INFO – Le Synchrotron de Grenoble vient de mettre en évi­dence la pré­sence de plomb dans l’encre des papy­rus de l’Égypte antique. Du plomb uti­lisé pour accé­lé­rer le séchage de l’encre, soit une méthode qui allait être uti­li­sée bien des siècles plus tard par les peintres de la Renaissance.

Un mys­tère de l’Égypte antique serait-il résolu grâce au Synchrotron de Grenoble ? Après les pein­tures de Munch ou de Rembrandt, c’est en effet sur l’encre des papy­rus égyp­tiens que l’ESRF (European Synchrotron Radiation Facility) s’est pen­ché. Objectif ? Connaître la com­po­si­tion des encres noires et rouges de ces docu­ments vieux de presque deux mil­lé­naires. Une étude menée conjoin­te­ment avec l’Université de Copenhague.

Site de l'ESRF sur la presqu’île scientifique de Grenoble. © ESRF

Site de l’ESRF sur la presqu’île scien­ti­fique de Grenoble. © ESRF

« De nom­breuses études scien­ti­fiques ont été menées pour élu­ci­der l’in­ven­tion et l’his­toire de l’encre dans l’Égypte ancienne et dans les cultures médi­ter­ra­néennes de la Grèce antique et Rome », expliquent les équipes de l’ESRF. Et la ques­tion n’a rien de futile, insiste Marine Cotte, co-auteure de l’é­tude parue dans la revue scien­ti­fique PNAS : elle per­met au contraire de « contri­buer à amé­lio­rer notre connais­sance des pra­tiques de l’écriture ».

Une encre plus com­plexe qu’il n’y paraît

Certaines décou­vertes n’ont rien d’une sur­prise. Ainsi, l’encre rouge (uti­li­sée pour les titres et les mots-clés) pro­vient-elle de l’ocre. En revanche, la pré­sence de plomb dans l’encre uti­li­sée sur les papy­rus intrigue. « Nous avons constaté que du plomb était ajouté au mélange d’encre, pro­ba­ble­ment pas comme colo­rant, mais plu­tôt comme sic­ca­tif », décrit Marine Cote. Autrement dit, le plomb était employé pour accé­lé­rer le temps de séchage de l’encre.

Fragment de papyrus d'un traité astrologique de la bibliothèque du temple de Tebtynis et images de fluorescence aux rayons X montrant la distribution du fer (rouge) et du plomb (bleu) dans les lettres rouges. © Collection Papyrus Carlsberg et ESRF

Fragment de papy­rus d’un traité astro­lo­gique de la biblio­thèque du temple de Tebtynis et images de fluo­res­cence aux rayons X mon­trant la dis­tri­bu­tion du fer (rouge) et du plomb (bleu) dans les lettres rouges. © Collection Papyrus Carlsberg et ESRF

Cela signi­fie­rait que les Égyptiens uti­li­saient déjà, de 100 à 200 ans après JC, une tech­nique pic­tu­rale encore employée… à la Renaissance. « Au XVe siècle, lorsque les artistes ont déve­loppé la pein­ture à l’huile en Europe, le défi était de sécher l’huile dans un laps de temps rai­son­nable », sou­ligne Marine Cotte. Leur solu­tion ? « Les peintres ont alors réa­lisé que cer­tains com­po­sés de plomb pou­vaient être uti­li­sés comme sic­ca­tifs effi­caces ».

L’utilisation du plomb comme sic­ca­tif dans les papy­rus de l’Égypte antique étu­diés démontre aussi que l’encre uti­li­sée « ne pou­vait pas être fabri­quée par n’im­porte qui », juge pour sa part l’égyptologue danois Thomas Christiansen. Et comme toute nou­velle décou­verte sou­lève tou­jours de nou­velles ques­tions, le co-auteur de l’é­tude émet l’hy­po­thèse que les encres en ques­tion étaient pré­pa­rées dans des ate­liers spécialisés.

Florent Mathieu

Florent Mathieu

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