Le parasite de la toxoplasmose peut être responsable de maladies graves. Mais le mécanisme qu'il a mis au point pourrait ouvrir la voie à de nouveaux médicaments.

Toxoplasma gondii, un parasite plein de promesses… thérapeutiques

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FOCUS – Le parasite de la toxoplasmose, les femmes enceintes le connaissent bien pour les risques qu’il fait porter au fœtus. Les chercheurs grenoblois aussi qui l’étudient depuis plusieurs années. Et pour cause. Toxoplasma gondii a développé au fil des millions d’années de son évolution la capacité à arrêter une réaction inflammatoire. Un mécanisme unique qui ouvre la porte à la mise au point de nouveaux médicaments.

 

 

 

Toxoplasma gondii, le parasite de la toxoplasmose peut être responsable de maladies graves. Mais le mécanisme qu'il a mis au point pourrait ouvrir la voie à de nouveaux médicaments.

En rouge, la pro­téine secré­tée par Toxoplasma gon­dii dans le noyau de la cel­lule infec­tée où elle ira contrô­ler les gènes. DR

Le para­site de la toxo­plas­mose est un petit être vivant fabu­leux. D’abord parce que, comme tout bon para­site, il a la capa­cité à vivre et gran­dir aux cro­chets de celui qui l’héberge.

 

Ensuite parce qu’il a déve­loppé, au fil des mil­lions d’années de son évo­lu­tion, cette pro­priété de répri­mer voire d’arrêter une réponse inflammatoire.

 

Un méca­nisme qui inté­resse au plus haut point les cher­cheurs de l’Institut pour l’avancée des bios­ciences (Inserm/CNRS/Université Grenoble Alpes) et du CEA qui, depuis plu­sieurs années, tra­vaillent à décryp­ter Toxoplasma gon­dii et dont les der­niers tra­vaux ont été publiés dans le Journal of expe­ri­men­tal medi­cine.

 

Toxoplasma gon­dii, on le trouve un peu par­tout. Dans la viande crue ou peu cuite, les fruits et légumes mal lavés et la litière des chats. On estime d’ailleurs que la moi­tié de la popu­la­tion fran­çaise est infestée.

 

 

Toxoplasma gondii prend le contrôle des cellules

 

 

Si Toxoplasma gon­dii s’est fait une petite répu­ta­tion, c’est qu’il est aussi la bête noire des femmes enceintes non immu­ni­sées à qui il fait cou­rir le risque de mal­for­ma­tions fœtales, voire de mort in utero, mais aussi des patients dont le sys­tème immu­ni­taire est affai­bli ou imma­ture. D’autant que le para­site affiche une lon­gé­vité inéga­lée dans le monde des micro-orga­nismes. Une capa­cité à res­ter au chaud hors du commun.

 

« Nous avons là un para­site très adapté à son hôte et tout se passe bien ! », sou­ligne Mohamed-Ali Hakimi, direc­teur de recherche à l’Inserm. « C’est une forme de symbiotisme. »

 

Le Dr Hakimi, directeur de recherche à l'INSERM, spécialiste de Toxoplasma gondii, parasite de la toxoplasmose.

Le Dr Hakimi, direc­teur de recherche à l’Inserm. DR

De fait, Toxoplama gon­dii a mis au point une stra­té­gie ingé­nieuse, unique même, pour prendre le contrôle des cellules.

« Il pro­voque une inflam­ma­tion pas­sa­gère qui va per­mettre à la cel­lule hôte de tuer une par­tie de la popu­la­tion de para­sites, pour­suit le cher­cheur gre­no­blois. Mais pas tous. Certains vont alors se cacher dans d’autres par­ties du corps et pro­vo­quer une réac­tion anti-inflammatoire. »

 

Si les virus et les bac­té­ries par­tagent la capa­cité des para­sites à modu­ler la réponse immu­ni­taire des ani­maux qu’ils infectent, la com­plexité avec laquelle Toxoplasma gon­dii se joue des défenses de son hôte est sans com­mune mesure. Ainsi, contrôle-t-il la réponse immu­ni­taire pro-inflam­ma­toire de son hôte, dans le but de pour­suivre son cycle infec­tieux et… de persister.

 

C’est cette réac­tion anti-inflam­ma­toire que cherchent aujourd’hui à repro­duire les cher­cheurs. Des tra­vaux pour les­quels l’équipe a obtenu le finan­ce­ment de l’European Research Council (ERC) à hau­teur de deux mil­lions d’euros.

 

Avec l’espoir, en copiant le méca­nisme éla­boré par Toxoplasma gon­dii, de mettre au point de nou­veaux médicaments.

 

 

Patricia Cerinsek

 

 

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